Driving from the USA to Costa Rica III

Chapter III – Guatemala

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It is already dark as we enter the Guatemalan border town of Tec Uman. It feels like a typical third-world country town, and to add to the ambiance, we are greeted by torrential rains. Concerned about driving at night for safety reasons, I had reserved a nearby hotel with excellent reviews, called Santa Fe Pajapita, just a 20-minute drive away. As we arrive, we are welcomed by a security guard armed with a machine gun. The hotel provides a comfortable room with various amenities, including a swimming pool. Niek and I take this opportunity to indulge our inner children and relax after our fast-paced journey through Mexico.

Leaving behind the fast highways of southern Mexico, we are back on slow-moving, single-lane roads as we head towards Quetzaltenango. The name “Tenango” in Quetzaltenango means “place of,” and the city name reflects the significance of the Quetzal, Guatemala’s national bird. The Guatemalan culture immediately captivates us, as we feel welcomed by the land and its people. The vibrant outfits worn by women, bursting with colors, add to the rich cultural tapestry. The preserved culture of Guatemala stands out in contrast to Mexico, which has been more influenced by the dark side of capitalism and the associated rat race.

After checking into our hotel, we venture out to explore Quetzaltenango. We have a delightful lunch at the popular and highly recommended Albamar Las Americas restaurant, where local music welcomes us. We then visit the hot springs of Los Vahos near the city center, but unfortunately, we do not recommend them due to a rough road and the lack of thermal baths as they only offer sauna. We continue our exploration by visiting the vibrant Mercado Central, where we immerse ourselves in the bustling atmosphere and find affordable goods. The city’s numerous beautiful Catholic churches showcase the radiant faith of the people. Regardless of religious beliefs, we find that religious individuals are often more grounded and connected to human values. The local markets offer a wide range of goods at affordable prices, but it’s important to note that most store owners only accept cash.

The next day, we wake up early at 5 AM to embark on a hike up the San Pedro volcano on our way to Guatemala. During breakfast, I come across online stories of hikers being victims of robberies at the summit (story 1, story 2, story 3). Bandits armed with machine guns and machetes target tourists as they approach the summit, climbing from the village on the other side. Despite the risks, we decide to proceed with the hike because we’ve heard so much about Lake Atitlan. We take a mountain road with a steep incline, but thankfully it is in good condition. After a two-hour drive to the San Pedro volcano trailhead in San Juan La Laguna from Quetzaltenango, we encounter two improvised tolls, paying a total of 25 quetzales. The parking lot at the trailhead can only accommodate two cars, and we are the first to park that day. I inquire with the ranger about recent robberies, and he informs us that the last one occurred in May. Feeling cautiously optimistic, we begin our hike at 9.30 am, passing a disappointed group of hikers coming down from the summit. They inform us that the top of the volcano is clouded, with no visibility. We ask their police escorts if it is safe to proceed, and they assure us that it should be fine as long as we don’t linger too long at the summit. Considering our options, we decide to continue the hike, guided by our intuition and a sense of peace. Niek and I make steady progress, and I’m grateful that he carries our backpack. Despite his handicap, my giant friend still manages to walk faster than me. As we reach an altitude of 2800 meters, I secure my phone in a safe place and give Niek a “bait” wallet containing expired IDs, credit cards, and spare change, just in case we encounter potential robbers. Miraculously, the sky clears completely, and we can’t believe our luck! The first group of hikers took all the necessary precautions without success, while our spontaneous approach turns in our favor. Finally, around noon, we reach the summit and are rewarded with a breathtaking view of Lake Atitlan and the surrounding volcanoes. This becomes the highlight of our trip so far, as the challenges we faced make the experience even more rewarding. As we begin our descent, exhausted from the five-hour hike, the rain starts to pour. It seems like another stroke of luck that we made it back before the rain intensifies. Driving through the crowded streets of San Juan la Laguna, with its tuk-tuks filling every corner, we find a nice restaurant with a view of the lake. We then make our way back to Guatemala City, feeling completely drained. I navigate the challenging uphill road to reach Highway CA1, while Niek falls asleep in the car. Gradually, the road conditions improve to the level we expect in Europe. We notice a recurring pattern of poor road conditions near the borders and improving while driving inland, similar to our experience in Mexico.

Guatemala City, with its population of over 3 million people, impresses us with its modernity and well-developed infrastructure. To be close to the airport to pick-up my girlfriend Joselyn and her daughter Maripaz’s arrival scheduled on this same night, I have booked an Airbnb within a large shopping mall. Surprisingly, we need to park our car in the shopping center’s underground garage on the second level to get to our condo. After confirming with my host that overnight parking is allowed, I leave Niek in the condo and head to the La Aurora international airport to pick up Joselyn and Maripaz. I reunite with Joselyn and Maripaz, exhausted but thrilled to be together again. I drive back to the condo however, upon arrival, I realize that I have gone to the wrong parking area, as there are multiple Pradera shopping malls. After 30 minutes of driving, I finally arrive at the correct one, only to find that the parking is closed. I call my host, who informs me that there is another entrance on the other side. Despite following her instructions, we encounter another closed entrance. Frustrated, I express my dissatisfaction, and eventually, they send a motorcycle escort to guide us. However, we still face obstacles, as the magnetic card provided by my host doesn’t work. After 20 minutes of waiting and with the help of my host, we finally gain authorization to enter. By this time, a power outage affects the entire shopping center due to scheduled construction work. This unexpected turn of events creates a disappointing welcome for Joselyn, who manages to maintain a positive attitude despite her tired daughter, Maripaz. Our predicament is shared by three other cars stuck in the same situation, and it takes over 30 minutes until they manually open the barrier to let us into the parking area. Finally, at 12:30 am, we finally made it through the shopping mall parking. We collapse onto the bed, drained from the day’s ordeals. What a fascinating paradox we encountered. We embarked on a hike rumored to be perilous, yet it unfolded as a truly enchanting experience. However, upon returning to the realm of men artificial constructs, we found ourselves confronted with worse unexpected trials and tribulations.

After a restful night, we decide to explore Guatemala City. It is a modern city with excellent infrastructure, reminiscent of Panama City. We visit some historical buildings before immersing ourselves in the lively Mercado Central. The market offers a wonderful array of goods, and we manage to find quality souvenirs at reasonable prices, including colorful local clothing. Our next stop is the Casa de la Memoria museum, where we delve into the history of the Guatemalan genocide. The Spanish conquest drastically reduced the native population of Mayans and Aztecs from 70 million to only 3 million. The extraordinary brutality of the colonizers is vividly described in the museum. Subsequently, American corporations established a Banana republic in Guatemala, leading to a military dictatorship and a civil war characterized by horrifying violence. The Guatemalan genocide occurred during this civil war from 1960 to 1996, with the military regime targeting and killing indigenous Mayans. Massacres, forced disappearances, and widespread violence aimed to eliminate perceived threats from indigenous communities supporting leftist rebels. The estimated number of victims ranges from tens of thousands to over 200,000, with indigenous peoples comprising a significant portion of the casualties.

Getting back to our condo takes longer than expected due to heavy traffic. The next day, Niek decides to take a rest. We have been constantly on the move, with long drives since the beginning of our trip. I take Joselyn to visit the city of Antigua. Our first stop is the magical Hobbitenango, a hobbit village located at an altitude of 2500 meters. The breathtaking views of Volcán de Agua, Volcán Acatenango, and the erupting Volcán de Fuego exceed our expectations. Hobbitenango surprises us with its charming hobbit houses, Tarzan swing, and delightful shops and restaurants. We then explore the cobblestone streets of the historic city of Antigua, visiting the ruins of 17th-century cathedrals. Our day concludes with a delightful meal at the excellent French restaurant Tartines, where we engage in an insightful conversation with the owner, a Frenchman who has lived in Guatemala for over 40 years. As a perfect finale, we make a stop at the Santa Teresita hot springs on our way back to Guatemala City. The thermal pools offer various temperature options and spa packages, although advance reservations are required for massages. Less than an hour later, we return to our condo, feeling rejuvenated by this final stop.

The next morning, we depart for the San Salvador border, completing the journey in less than three hours. The exit from Guatemala is swift, and the entry into El Salvador requires the submission of various documents for our vehicle: a copy of my stamped passport, registration, title, driver license, Guatemala car sticker and the vehicle paperwork that was delivered to me upon entry. The personnel at the border are friendly and helpful, dispelling any preconceived notions about Salvadoran bureaucracy. The total time to cross the border is less than 90 minutes. Excitement fills the air as our group embarks on a new adventure, leaving Guatemala behind and setting our sights on the next destination: El Salvador…

Niek’s Ponderings

The Enchanting Land of Joyful Souls

After a challenging three-hour border cross, we bid farewell to Mexico, a country that left us with mixed impressions. As I mentioned before, our visit was brief, only four days, which hardly provides a comprehensive review of such a vast nation.

Regrettably, we were unaware of the taxes we needed to pay for the items we purchased in the States. Through some charm, we managed to sway the lady conducting our inspection, leaving us with a modest tax of $120. We’ll be better prepared for the next border crossing. It was nothing more than a gangster party.

Upon entering Guatemala, it felt as though we were opening the door to Narnia or some other magical realm. I sensed a significant shift in energy as I beheld their beautifully colored vehicles and buildings.

While the border city was chaotic, the people displayed humility in traffic, willingly making way for others to change lanes. It seemed as though the city possessed a soul.

During a pit stop for gas, I encountered a guard holding a shotgun who greeted me. These people were incredibly endearing, even when armed. It made me wonder.

Strangely enough, I felt safer here than I did in Mexico. The people were helpful, offering assistance from start to finish. Their long-term perspective, ensuring that customers would return by providing excellent service, was admirable.

Such experiences are hard to come by in Costa Rica. Most of my recent encounters there involved receiving half-hearted service at double the price, all accompanied by the comforting phrase… pura vida.

But hey, nothing can surpass their stunning climate and the incredible people I’ve met. I don’t believe a perfect country exists. So why confine ourselves to just one?

Guatemala is much more affordable than Costa Rica. Slowly, I began envisioning different possibilities for navigating my life if we were to survive this journey.

While enjoying breakfast in a superb yet inexpensive hotel, Vaillant was reading an article about our upcoming volcano hike. San Pedro was known to be a trail where one might encounter machete and machine gun-wielding thieves.

No worries, we had pocket knives, and Vaillant held his phone so tightly in his own underwear that even the thieves wouldn’t find anything worth taking, except our pocket knives. I was grateful I convinced him not to bring my phone. It’s difficult to say no to Vaillant, but sometimes I’m glad I can.

The only escort we could find had already been paid for by another group of tourists. As we ascended to the summit at an altitude of 3,000 meters, I reflected on all the people who are physically unable to undertake this journey. I felt a deep sense of gratitude that I could.

I noticed that Vaillant struggled more with the climb than I did. I admired this about him—his determination and resilience during difficult times. I know that if I were in his shoes, I would likely give up.

One thing is certain: we will all lose our bodies someday. Yes, we can take steps to improve our health and perhaps lead safer lives. But ultimately, we will lose them.

There’s no benefit in waiting for the perfect moment to begin pursuing our dreams. Everything happens in this very moment. Embracing some level of risk is not a bad thing; it expands our comfort zone.

In the news, we often see the worst of other countries. But, as many travelers told me before I began my own journey, once you experience things firsthand, you’ll wonder what you were so afraid of in the first place.

There’s no advantage in waiting. Just take action with what you have in this very moment. No matter what your goals or dreams may be, venture out there, make a fool of yourself, and live an extraordinary life without regrets.

Like Frodo, who had to leave the Shire to realize his full potential, I felt more like a giant in this land of tiny people. Or perhaps even like a statue-sized Jesus.

Upon arriving in Guatemala City, we witnessed how America had corrupted this country. The deep state cannot be hidden. They are omnipresent, one multinational after another. And those aggressive drivers we encountered in Mexico? They were even worse here, with colossal traffic jams and the incessant honking of cars.

In the evening, Joselyn and Maripaz joined us, having just arrived at the airport. They would stay with us for a week. As I spent time with them, becoming part of this unique family, I started contemplating my own dating life. I had never been alone for such an extended period and had never felt as connected to myself as I did today.

Vaillant booked us a hotel inside a massive mall. I’m glad he did, as it exposed me to another facet of the country, revealing two distinct sides of the culture. On one hand, the peaceful and contented people living amidst nature, despite being considered materially poor.

On the other hand, a vast, luxurious city exuding an entirely different energy. Are we destined to become unhappy when we have too much luxury? Or is there a way to strike a balance? I wondered.

As I write this in a bar near our hotel, I feel an overwhelming sense of gratitude for this opportunity. I realize how privileged I am to navigate through life in this manner, not enslaved by a meaningless job or part of a soulless machine. Instead, I find freedom within this material world because I chose to do so.

I now understand why I no longer feel the same fear I once did. If my time were to come, I would have no regrets about the life I’ve lived. To truly live, we must be ready to face death. These were the words of Eckhart Tolle in his book, ‘The Power of Now.’

We didn’t perish on that hike. Instead, we were reborn.

Jump to Chapter IV – El Salvador & Honduras

Version en Français: chapitre III – Guatemala

Il fait déjà sombre lorsque nous pénétrons dans la ville frontalière guatémaltèque de Tec Uman. Elle donne l’impression d’être une typique petite ville du tiers-monde, et pour ajouter à l’ambiance, nous sommes accueillis par des pluies torrentielles. Inquiets de conduire de nuit pour des raisons de sécurité, j’avais réservé un hôtel à proximité avec d’excellents avis, appelé Santa Fe Pajapita, à seulement 20 minutes en voiture. À notre arrivée, nous sommes accueillis par un garde de sécurité armé d’une mitraillette. L’hôtel propose une chambre confortable avec diverses commodités, dont une piscine. Niek et moi profitons de cette occasion pour laisser libre cours à notre enfant intérieur dans la piscine et nous détendre après notre voyage effréné à travers le Mexique.

Nous laissons derrière nous les autoroutes rapides du sud du Mexique et retrouvons des routes à une seule voie qui avancent lentement alors que nous nous dirigeons vers Quetzaltenango. Le nom “Tenango” dans Quetzaltenango signifie “lieu de”, et le nom de la ville reflète l’importance du Quetzal, l’oiseau national du Guatemala. La culture guatémaltèque nous captive immédiatement, nous nous sentons accueillis par la terre et ses habitants. Les tenues vibrantes portées par les femmes, débordantes de couleurs, viennent s’ajouter à la riche toile culturelle. La culture préservée du Guatemala se démarque en contraste avec le Mexique, qui a été davantage influencé par le sombre côté du capitalisme et la course au profit.

Après nous être enregistrés dans notre hôtel, nous nous aventurons à explorer Quetzaltenango. Nous déjeunons avec délice au populaire et hautement recommandé restaurant Albamar Las Americas, où la musique locale nous accueille. Nous visitons ensuite les sources chaudes de Los Vahos, près du centre-ville, mais malheureusement, nous ne les recommandons pas en raison d’une route cahoteuse et de l’absence de bains thermaux, car ils proposent seulement un sauna. Nous poursuivons notre exploration en visitant le vibrant Mercado Central, où nous nous immergeons dans une atmosphère animée et trouvons des produits abordables. Les nombreuses et magnifiques églises catholiques de la ville reflètent la foi rayonnante de la population. Quelles que soient les croyances religieuses, nous constatons que les personnes religieuses sont souvent plus ancrées et connectées aux valeurs humaines. Les marchés locaux proposent une large gamme de produits à des prix abordables, mais il est important de noter que la plupart des commerçants n’acceptent que les espèces.

Le lendemain, nous nous réveillons tôt à 5 heures du matin pour entamer une randonnée jusqu’au volcan San Pedro en direction du Guatemala. Pendant le petit-déjeuner, je tombe sur des récits en ligne de randonneurs victimes de vols au sommet. Des bandits armés de mitraillettes et de machettes ciblent les touristes alors qu’ils approchent du sommet, en escaladant depuis le village de l’autre côté. Malgré les risques, nous décidons de poursuivre la randonnée car nous avons tellement entendu parler en bien du lac Atitlan. Nous empruntons une route de montagne avec une pente raide, mais heureusement, elle est en bon état. Après deux heures de route jusqu’au point de départ de la randonnée du volcan San Pedro à San Juan La Laguna depuis Quetzaltenango, nous rencontrons deux péages improvisés, payant un total de 25 quetzals. Le parking au point de départ de la randonnée ne peut accueillir que deux voitures, et nous sommes les premiers à nous garer ce jour-là. Je m’enquiers auprès du garde forestier des vols récents, et il nous informe que le dernier a eu lieu en mai. Nous nous sentons prudemment optimistes et entamons notre randonnée à 9h30, en croisant un groupe déçu de randonneurs redescendant du sommet. Ils nous informent que le sommet du volcan est couvert de nuages, sans visibilité. Nous demandons à leurs accompagnateurs de police s’il est sûr de continuer, et ils nous assurent que ça devrait aller tant que nous ne restons pas trop longtemps au sommet. En tenant compte de nos options, nous décidons de poursuivre la randonnée, guidés par notre intuition et un sentiment de paix. Niek et moi progressons régulièrement, et je suis reconnaissant qu’il porte notre sac à dos. Malgré son handicap, mon ami géant parvient toujours à marcher plus vite que moi. Lorsque nous atteignons une altitude de 2800 mètres, je sécurise mon téléphone à un endroit sûr et donne à Niek un portefeuille “appât” contenant des cartes d’identité périmées, des cartes de crédit et de la monnaie en cas de rencontre avec d’éventuels voleurs. Miraculeusement, le ciel se dégage complètement et nous n’en croyons pas notre chance ! Le premier groupe de randonneurs a pris toutes les précautions nécessaires sans succès, tandis que notre approche spontanée tourne en notre faveur. Enfin, vers midi, nous atteignons le sommet et sommes récompensés par une vue à couper le souffle sur le lac Atitlan et les volcans environnants. Cela devient le point culminant de notre voyage jusqu’à présent, car les défis que nous avons affrontés rendent l’expérience encore plus gratifiante. Alors que nous entamons notre descente, épuisés par les cinq heures de randonnée, la pluie commence à tomber. Il semble être un autre coup de chance que nous soyons de retour avant que la pluie ne s’intensifie. En conduisant à travers les rues bondées de San Juan la Laguna, avec ses tuk-tuks remplissant chaque coin, nous trouvons un bon restaurant avec vue sur le lac. Nous retournons ensuite à Guatemala City, complètement épuisés. Je me fraye un chemin sur la route en pente difficile pour rejoindre l’autoroute CA1, tandis que Niek s’endort dans la voiture. Progressivement, les conditions routières s’améliorent au niveau auquel nous nous attendons en Europe. Nous remarquons un schéma récurrent de mauvaises conditions routières près des frontières et d’amélioration en conduisant à l’intérieur des terres, similaire à notre expérience au Mexique.

Guatemala City, avec sa population de plus de 3 millions de personnes, nous impressionne par sa modernité et son infrastructure bien développée. Afin d’être proche de l’aéroport pour accueillir ma petite amie Joselyn et sa fille Maripaz prévue pour cette même nuit, j’ai réservé un Airbnb situé dans un grand centre commercial. Étonnamment, nous devons garer notre voiture dans le garage souterrain du centre commercial au deuxième niveau pour accéder à notre condo. Après avoir confirmé avec mon hôte que l’accès au stationnement est autorisé la nuit, je laisse Niek dans le condo et me dirige vers l’aéroport international La Aurora pour récupérer Joselyn et Maripaz. Je retrouve Joselyn et Maripaz fatigué mais ravi d’être à nouveau réunis. Je conduis ensuite de retour au condo cependant, à mon arrivée, je réalise que je me suis rendu au mauvais endroit, car il y a plusieurs centres commerciaux Pradera. Après 30 minutes de conduite, j’arrive enfin au bon endroit, pour constater que le parking est fermé. J’appelle mon hôte, qui m’informe qu’il y a une autre entrée de l’autre côté. Malgré le suivi de ses instructions, nous rencontrons une autre entrée fermée. Frustré, j’exprime mon mécontentement et finalement, ils envoient une escorte à moto pour nous guider. Cependant, nous rencontrons encore des obstacles, car la carte magnétique fournie par mon hôte ne fonctionne pas. Après 20 minutes d’attente et avec l’aide de mon hôte, nous obtenons enfin l’autorisation d’entrer. Mais à ce moment-là, une panne de courant affecte l’ensemble du centre commercial en raison de travaux de construction prévus. Ce retournement de situation inattendu crée un accueil décevant pour Joselyn, qui parvient à garder une attitude positive malgré sa fille fatiguée, Maripaz. Notre situation est partagée par trois autres voitures coincées dans la même situation, et il faut plus de 30 minutes avant qu’ils n’ouvrent manuellement la barrière pour nous laisser entrer dans le parking. Enfin, à 00h30, nous réussissons enfin à nous garer au parking du centre commercial afin d’accéder à notre appartement. Nous nous effondrons sur le lit, épuisés par les épreuves de la journée. Quel paradoxe fascinant! Nous nous sommes lancés dans une randonnée réputée dangereuse, mais elle s’est révélée être une expérience véritablement enchantée. Cependant, en revenant au royaume des constructions artificielles des hommes, nous nous sommes retrouvés confrontés à des épreuves et des tribulations encore plus éprouvantes.

Après une nuit de repos, nous décidons d’explorer Guatemala City. C’est une ville moderne avec une excellente infrastructure, rappelant Panama City. Nous visitons quelques bâtiments historiques avant de nous plonger dans l’animation du Mercado Central. Le marché offre un merveilleux éventail de produits, et nous parvenons à trouver des souvenirs de qualité à des prix raisonnables, y compris des vêtements colorés locaux. Notre prochain arrêt est le musée Casa de la Memoria, où nous plongeons dans l’histoire du génocide guatémaltèque. La conquête espagnole a réduit drastiquement la population autochtone des Mayas et des Aztèques de 70 millions à seulement 3 millions. La brutalité extraordinaire des colonisateurs est décrite de manière vivante dans le musée. Par la suite, des corporations américaines ont établi une république bananière au Guatemala, entraînant une dictature militaire et une guerre civile caractérisée par une violence horrifiante. Le génocide guatémaltèque a eu lieu pendant cette guerre civile de 1960 à 1996, le régime militaire ciblant et tuant les Mayas autochtones. Massacres, disparitions forcées et violence généralisée visaient à éliminer les menaces perçues des communautés autochtones soutenant les rebelles de gauche. Le nombre estimé de victimes varie de plusieurs dizaines de milliers à plus de 200 000, les peuples autochtones représentant une part importante des pertes.

Le retour à notre condo prend plus de temps que prévu en raison de la circulation dense. Le lendemain, Niek décide de se reposer. Nous avons été constamment en mouvement, avec de longs trajets depuis le début de notre voyage. J’emmène Joselyn visiter la ville d’Antigua. Notre première étape est le magique Hobbitenango, un village hobbit situé à une altitude de 2500 mètres. Les vues à couper le souffle du Volcán de Agua, du Volcán Acatenango et du Volcán de Fuego dépassent nos attentes. Hobbitenango nous surprend avec ses charmantes maisons de hobbit, sa balançoire Tarzan et ses charmantes boutiques et restaurants. Nous explorons ensuite les rues pavées de la ville historique d’Antigua, visitant les ruines des cathédrales du XVIIe siècle. Notre journée se termine par un délicieux repas à l’excellent restaurant français Tartines, où nous engageons une conversation enrichissante avec le propriétaire, un Français qui vit au Guatemala depuis plus de 40 ans. Pour une fin parfaite, nous faisons un arrêt aux sources chaudes de Santa Teresita sur le chemin du retour à Guatemala City. Les piscines thermales offrent différentes températures et des forfaits spa, bien que une réservation préalable soit nécessaire pour les massages. Moins d’une heure plus tard, nous retournons à notre condo, nous sentant revigorés par cet arrêt final.

Le lendemain matin, nous partons pour la frontière de San Salvador, terminant le trajet en moins de trois heures. La sortie du Guatemala se fait rapidement. L’entrée au Salvador nécessite la soumission de divers documents pour notre véhicule : une copie de mon passeport tamponné, l’enregistrement et le titre de propriété du véhicule, le permis de conduire, la vignette du Guatemala et les documents du véhicule qui m’ont été remis à l’entrée du Guatémala. Le personnel à la frontière est amical et serviable, dissipant les idées préconçues sur la bureaucratie salvadorienne. Le temps total pour traverser la frontière est inférieur à 90 minutes. L’excitation est palpable alors que notre groupe se lance dans une nouvelle aventure, laissant le Guatemala derrière nous et fixant notre attention sur la prochaine destination : El Salvador…

Versión en español a continuación

Ya es de noche cuando entramos a la ciudad fronteriza guatemalteca de Tec Uman. Da la impresión de ser un típico pueblo del tercer mundo, y para nuestra sorpresa el ambiente cambia y nos reciben fuertes lluvias. Preocupados por conducir de noche por razones de seguridad, había reservado un hotel cercano con excelentes reseñas llamado Santa Fe Pajapita, a solo 20 minutos en coche. A nuestra llegada, somos recibidos por un guardia de seguridad armado con una ametralladora. El hotel ofrece una cómoda habitación con varias comodidades, incluida una piscina. Niek y yo aprovechamos esta oportunidad para dejar fluir nuestro niño interior en la piscina y relajarnos después de nuestro ajetreado viaje a través de México.

Dejamos atrás las autopistas rápidas del sur de México y encontramos carreteras de un solo carril que avanzan lentamente mientras nos dirigimos a Quetzaltenango. El nombre “Tenango” en Quetzaltenango significa “lugar de”, y el nombre de la ciudad refleja la importancia del Quetzal, el ave nacional de Guatemala. La cultura guatemalteca nos cautiva de inmediato, nos sentimos bienvenidos por la tierra y sus habitantes. Los vibrantes trajes que usan las mujeres, multicolores, se suman a la rica tela cultural. La cultura preservada de Guatemala destaca en contraste con México, que ha sido más influenciado por el lado oscuro del capitalismo y la carrera hacia el beneficio.

Después de registrarnos en nuestro hotel, nos aventuramos a explorar Quetzaltenango. Disfrutamos de un delicioso almuerzo en el popular y altamente recomendado restaurante Albamar Las Americas, donde la música local nos da la bienvenida. Luego visitamos las aguas termales de Los Vahos, cerca del centro de la ciudad, pero desafortunadamente no las recomendamos debido a una carretera accidentada y la falta de baños o piscinas termales, ya que solo ofrecen una sauna. Continuamos nuestra exploración visitando el animado Mercado Central, donde nos sumergimos en un ambiente animado y encontramos productos asequibles. Las numerosas y hermosas iglesias católicas de la ciudad reflejan la fe radiante de la población. Independientemente de las creencias religiosas, observamos que las personas religiosas a menudo están más arraigadas y conectadas con los valores humanos. Los mercados locales ofrecen una amplia gama de productos a precios asequibles, pero es importante tener en cuenta que la mayoría de los comerciantes solo aceptan efectivo.

Al día siguiente, nos levantamos temprano a las 5 de la mañana para comenzar una caminata hasta el volcán San Pedro en dirección a Guatemala. Durante el desayuno, encuentro en en camino relatos de excursionistas que fueron víctimas de robos en la cima. Bandidos armados con ametralladoras y machetes atacan a los turistas mientras se acercan a la cima, ascendiendo desde el pueblo al otro lado. A pesar de los riesgos, decidimos continuar la caminata ya que hemos escuchado tanto sobre el lago Atitlán. Tomamos una carretera de montaña con una pendiente pronunciada, pero afortunadamente, está en buen estado. Después de dos horas de viaje hasta el punto de partida de la caminata al volcán San Pedro desde San Juan La Laguna hasta Quetzaltenango, nos encontramos con dos peajes improvisados, pagando un total de 25 quetzales. El estacionamiento en el punto de partida de la caminata solo tiene capacidad para dos autos, y somos los primeros en estacionarnos ese día. Pregunto al guardabosques acerca de los robos recientes, y nos informa que el último ocurrió en mayo. Nos sentimos optimistas pero prudentes y comenzamos nuestra caminata a las 9:30 a.m., encontrándonos con un grupo desilusionado de excursionistas bajando de la cima. Nos informan que la cima del volcán está cubierta de nubes, sin visibilidad. Le preguntamos a sus acompañantes policías si es seguro continuar, y nos aseguran que estaremos bien siempre y cuando no pasemos mucho tiempo en la cima. Tomando en cuenta nuestras opciones, decidimos seguir adelante con la caminata, guiados por nuestra intuición y un sentimiento de paz. Niek y yo avanzamos constantemente, y estoy agradecido de que él lleve nuestra mochila. A pesar de su discapacidad, mi amigo gigante siempre logra caminar más rápido que yo. Cuando alcanzamos una altitud de 2800 metros, aseguro mi teléfono en un lugar seguro y le doy a Niek una cartera “señuelo” que contiene identificaciones vencidas, tarjetas de crédito y dinero en efectivo en caso de un encuentro con posibles ladrones. Milagrosamente, el cielo se despeja por completo y no podemos creer nuestra suerte. El primer grupo de excursionistas tomó todas las precauciones necesarias sin éxito, mientras que nuestro enfoque espontáneo resultó a nuestro favor. Finalmente, alrededor del mediodía, alcanzamos la cima y somos recompensados con una vista impresionante del lago Atitlán y los volcanes circundantes. Esto se convierte en el punto culminante de nuestro viaje hasta ahora, ya que los desafíos que hemos enfrentado hacen que la experiencia sea aún más gratificante. Mientras comenzamos a descender, agotados por las cinco horas de caminata, comienza a llover. Parece ser otra cuestión de suerte que estemos de regreso antes de que la lluvia se intensifique. Conduciendo por las concurridas calles de San Juan La Laguna, con sus tuk-tuks llenando cada esquina, encontramos un buen restaurante con vista al lago. Luego, regresamos a la Ciudad de Guatemala, completamente exhaustos. Me abro paso por la empinada carretera para unirme a la autopista CA1, mientras Niek se queda dormido en el coche. Las condiciones de la carretera mejoran gradualmente al nivel que esperamos en Europa. Notamos un patrón recurrente de malas condiciones de carretera cerca de las fronteras y una mejora al conducir hacia el interior del país, similar a nuestra experiencia en México.

La Ciudad de Guatemala, con una población de más de 3 millones de personas, nos impresiona con su modernidad y su bien desarrollada infraestructura. Para estar cerca del aeropuerto y recibir a mi novia Joselyn y su hija Maripaz esa misma noche, reservé un Airbnb ubicado en un gran centro comercial. Sorprendentemente, debemos estacionar nuestro coche en el garaje subterráneo del centro comercial en el segundo nivel para acceder a nuestro condominio. Después de confirmar con mi anfitrión que se permite el acceso al estacionamiento durante la noche, dejo a Niek en el condominio y me dirijo al Aeropuerto Internacional La Aurora para recoger a Joselyn y Maripaz. Encuentro a Joselyn y Maripaz cansadas pero encantadas de estar juntos nuevamente. Luego conduzco de regreso al condominio, pero al llegar, me doy cuenta de que me dirigí al lugar equivocado, ya que hay varios centros comerciales Pradera. Después de 30 minutos de conducción, finalmente llego al lugar correcto, solo para descubrir que el estacionamiento está cerrado. Llamo a mi anfitrión, quien me informa que hay otra entrada al otro lado. A pesar de seguir sus instrucciones, nos encontramos con otra entrada cerrada. Frustrado, expreso mi descontento y finalmente envían una escolta en moto para guiarnos. Sin embargo, todavía encontramos obstáculos, ya que la tarjeta magnética proporcionada por mi anfitrión no funciona. Después de esperar 20 minutos y con la ayuda de mi anfitrión, finalmente obtenemos permiso para ingresar. Pero para ese momento, un corte de energía afecta todo el centro comercial debido a trabajos de construcción programados. Este giro inesperado de los acontecimientos crea una recepción decepcionante para Joselyn, quien logra mantener una actitud positiva a pesar de la fatiga de su hija, Maripaz. Nuestra situación es compartida por otros tres autos atrapados en la misma situación, y pasan más de 30 minutos antes de que abran manualmente la barrera para permitirnos ingresar al estacionamiento. Finalmente, a las 12:30 a.m., finalmente logramos estacionar en el estacionamiento del centro comercial para acceder a nuestro apartamento. Nos desplomamos en la cama, exhaustos por las pruebas del día. ¡Qué fascinante paradoja! Nos embarcamos en una caminata considerada peligrosa, pero resultó ser una experiencia verdaderamente encantada. Sin embargo, al regresar al reino de las construcciones artificiales de los hombres, nos enfrentamos a pruebas y tribulaciones aún más agotadoras.

Después de una noche de descanso, decidimos explorar la Ciudad de Guatemala. Es una ciudad moderna con una excelente infraestructura, recordando a la Ciudad de Panamá. Visitamos algunos edificios históricos antes de sumergirnos en la animación del Mercado Central. El mercado ofrece una maravillosa variedad de productos, y logramos encontrar souvenirs de calidad a precios razonables, incluyendo colorida ropa local. Nuestra próxima parada es el museo Casa de la Memoria, donde nos sumergimos en la historia del genocidio guatemalteco. La conquista española redujo drásticamente la población indígena de mayas y aztecas de 70 millones a solo 3 millones. La brutalidad extraordinaria de los colonizadores se describe vívidamente en el museo. Posteriormente, corporaciones estadounidenses establecieron una república bananera en Guatemala, lo que llevó a una dictadura militar y una guerra civil caracterizada por una violencia horrible. El genocidio guatemalteco ocurrió durante esta guerra civil de 1960 a 1996, con el régimen militar apuntando y asesinando a los mayas indígenas. Masacres, desapariciones forzadas y violencia generalizada tenían como objetivo eliminar las amenazas percibidas de las comunidades indígenas que apoyaban a los rebeldes de izquierda. El número estimado de víctimas varía de decenas de miles a más de 200,000, siendo los pueblos indígenas una parte importante de las pérdidas.

El regreso a nuestro condominio toma más tiempo de lo previsto debido al tráfico denso. Al día siguiente, Niek decide descansar. Hemos estado en movimiento constante, con largos viajes desde el comienzo de nuestro viaje. Llevo a Joselyn a visitar la ciudad de Antigua Guatemala. Nuestra primera parada es el mágico Hobbitenango, un pueblo hobbit ubicado a una altitud de 2500 metros. Las impresionantes vistas del Volcán de Agua, el Volcán Acatenango y el Volcán de Fuego superan nuestras expectativas. Hobbitenango nos sorprende con sus encantadoras casas hobbit, su columpio Tarzán y sus encantadoras tiendas y restaurantes. Luego exploramos las calles empedradas de la ciudad histórica de Antigua, visitando las ruinas de catedrales del siglo XVII. Nuestro día termina con una deliciosa comida en el excelente restaurante francés Tartines, donde entablamos una enriquecedora conversación con el propietario, un francés que ha vivido en Guatemala durante más de 40 años. Para un final perfecto, hacemos una parada en las aguas termales de Santa Teresita en el camino de regreso a la Ciudad de Guatemala. Las piscinas termales ofrecen diferentes temperaturas y paquetes de spa, aunque se necesita una reserva previa para los masajes. Menos de una hora después, regresamos a nuestro condominio, sintiéndonos renovados por esta última parada.

A la mañana siguiente, partimos hacia la frontera de El Salvador, completando el trayecto en menos de tres horas. La salida de Guatemala se realiza rápidamente. La entrada a El Salvador requiere la presentación de varios documentos para nuestro vehículo: una copia de mi pasaporte sellado, el registro y el título de propiedad del vehículo, la licencia de conducir, la calcomanía de Guatemala y los documentos del vehículo que me dieron en la entrada de Guatemala. El personal en la frontera es amable y servicial, disipando las ideas preconcebidas sobre la burocracia salvadoreña. El tiempo total para cruzar la frontera es inferior a 90 minutos. La emoción es palpable mientras nuestro grupo se embarca en una nueva aventura, dejando atrás Guatemala y enfocándonos en el próximo destino: El Salvador…

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